Boletín de medicamentos esenciales - No. 028 & 029 - Número doble
(2000; 36 páginas) [English] [French] View the PDF document
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Resistencia a los antimicrobianos: una amenaza mundial

Hace 20 años los médicos de los países industrializados creían que las enfermedades infecciosas eran una amenaza del pasado. Con la industrialización llegó la mejora del sanea miento, la vivienda y la nutrición, así como el desarrollo revolucionario de antimicrobianos de lucha contra las enfermedades. Las poblaciones que vivían en esos países no sólo disfrutaban de una disminución sin precedentes de la mortalidad y la morbilidad sino también de un aumento correspondiente de la esperanza de vida. En el mundo en desarrollo, en donde la pobreza y los continuados disturbios civiles anulaban a menudo moderadas ganancias en salud, la población podía de todos modos pensar en una época en que el aumento de la calidad de vida condujera a un futuro relativamente libre de enfermedades. Se disponía de los medios apropiados. Confiados en la farmacopea disponible, los principales fabricantes de medicamentos dejaron de lado las intensas investigaciones sobre antibacterianos y centraron sus energías en el tratamiento de las enfermedades cardiacas y otros trastornos crónicos. Desde el decenio de 1980, los principales descubrimientos se han limitado en gran parte a la obtención de los agentes antivíricos destinados al tratamiento de la epidemia cada vez más extensa de VIH.

Sin embargo, resulta trágico que incluso antes de que los países en desarrollo pudieran beneficiarse plenamente de los progresos médicos, nos enfrentamos con el riesgo importante de que las enfermedades que se consideraban vencidas en los países industrializados, resulten de nuevo agentes mortales que atacan a la sociedad, trayendo consigo la continuada amenaza de muerte repentina e incapacidad. El riesgo que amenaza con volver el reloj a una época más oscura en los países industrializados y bloquear los progresos en salud en el mundo en desarrollo es la resistencia a los antimicrobianos.

Hace sólo medio siglo, unos pocos años después de que la penicilina entrara en el mercado, los científicos comenzaron a observar la aparición de una cepa resistente a la penicilina de Staphylococcus aureus, bacteria corriente que se halla en la flora normal del organismo humano. Pronto aparecieron cepas resistentes de gonococos, shigelas causantes de disentería (importante causa de defunción prematura en los países en desarrollo) y salmonelas. Desde que apareció el primer caso de estafilococo resistente, el problema de la resistencia a los antimicrobianos ha crecido como una bola de nieve para transformarse en una preocupación grave para la salud pública, con consecuencias económicas, sociales y políticas que son de alcance mundial y cruzan todas las fronteras ambientales y étnicas. La tuberculosis multifarmacorresistente ya no está limitada a un solo país ni a las personas coinfectadas con el VIH sino que aparece en lugares tan diversos como África, Asia y Europa del Este, entre el personal de atención de la salud y la población general. Asimismo se están difundiendo con rapidez los neumococos resistentes a la penicilina, mientras aumenta el paludismo resistente, que provoca incapacidad y muerte en millones de niños y adultos cada año.


Difusión de neumococos resistentes identificados por primera vez en España

Fuente: K. Klugmann, Instituto Sudafricano de Investigaciones Médicas

En 1990, casi todos los gérmenes del cólera aislados en Nueva Delhi (India), eran sensibles a medicamentos baratos de primera línea, como la furazolidona, la ampicilina, el cotrimoxazol y el ácido nalídixico. En la actualidad, los medicamentos antes eficaces son en gran parte inútiles en la batalla para contener la epidemia de cólera.

Aunque la mayoría de los medicamentos son todavía activos, la sombra creciente de la resistencia significa que muchos de ellos pueden no serlo en poco tiempo. En el caso de la tuberculosis, la aparición de bacterias multi-farmacorresistentes significa que la medicación que costaba antes US$20 debe ser sustituida ahora por medicamentos que son cien veces más costosos.

Los gérmenes patógenos desarrollan la resistencia a los antimicrobianos por un proceso denominado selección natural. Cuando una población microbiana está expuesta a un antibiótico sucumbirán los microorganismos más sensibles, dejando sólo aquellos que son resistentes al ataque de los antimicrobianos. Esos microorganismos pueden transmitir sus genes de la resistencia a sus descendientes por replicación o a otras bacterias afines por «conjugación», proceso en el que los plásmidos que llevan los genes «saltan» de un microorganismo a otro. Este proceso es un fenómeno natural e imparable, exacerbado por el abuso, el uso excesivo y el mal uso de los anti-microbianos en el tratamiento de las enfermedades humanas y en la ganadería, las piscifactorías y la agricultura. La enfermedad, y por consiguiente la resistencia, también proliferan en condiciones de conflictos civiles, pobreza, migración en masa y degradación medioambiental, en donde un alto número de personas están expuestas a enfermedades infecciosas, disponiendo de una escasa atención básica de salud. Nuestro desafío consiste en lograr que sea más lento el ritmo de aparición y difusión de la resistencia.

En el presente Boletín se examinan la creciente difusión de la resistencia a los antimicrobianos y sus causas subyacentes. Informa sobre las actividades de la OMS y otras entidades para aumentar el conocimiento del tema y contrarrestar esta grave amenaza para la salud pública. Espera que usted, el lector, ya sea un decisor político, un profesional de atención de la salud, un promotor de la salud o un miembro del público, pueda contribuir a resolver el problema.

 

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